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¿Qué tiene que ver la sal con el desarrollo?

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Mina de salTrabajadores haitianos transportan sal en la mina Las Salinas, República Dominicana. Foto: Ricardo Rojas/Reuters

¿Sabe usted de dónde proviene la sal que sazona su comida? ¿O la cal para nuestras paredes de hormigón, los pigmentos que dan color a nuestras pinturas, o los ladrillos que sostienen nuestros techos?

Los materiales de construcción, minerales industriales y piedras dimensionales y semipreciosas son los cimientos ocultos de nuestra sociedad y, en muchas partes del mundo, las personas que los extraen suelen ser humildes mineros en pequeña escala. Se conocen como "minerales de bajo valor” y, aunque no atraigan la misma atención que los diamantes, el cobre o el oro, su valor consiste en su potencial de convertirse en minerales de desarrollo, mejorando el sustento de millones de personas.

La humildad del sector de los minerales y materiales de bajo valor a veces, aunque no siempre, se extiende a la huella ambiental del sector.

Muchos de los principales problemas ambientales de la minería provienen de la liberación de los metales al ambiente. Los procesos químicos utilizados para extraer productos básicos, como el mercurio que se utiliza para extraer el oro, pueden contaminar las vías fluviales. Sin embargo, las piedras de bajo valor suelen ser inertes y a veces renovables, como la sal. De hecho, hay minerales que se pueden extraer o reciclar eternamente.

La comunidad del desarrollo hace relativamente poco se ha dado cuenta del potencial de desarrollo que tiene el sector de minería y los materiales de bajo valor. Las instituciones financieras internacionales y los gobiernos se han concentrado en los materiales de alto valor debido a su potencial de generar divisas extranjeras para los gobiernos. Los minerales de bajo valor no generan ingresos fiscales, pero tampoco descansan en la promesa de que los beneficios filtrarán hacia los pobres.

Por ejemplo, en Etiopía un proyecto del adoquín busca promover el uso de materiales locales y la participación comunitaria en la construcción de vías públicas. En los últimos cinco años se han creado 489.000 empleos y construido más de 2.202 kilómetros de caminos en 140 ciudades.

Un informe de 2011 reveló que 21 países africanos tenían, cada uno, más de 100.000 operadores mineros artesanales y en pequeña escala que proporcionaban sustento a entre 600.000 y 9.000.000 personas en cada uno de esos países. Las mujeres representan más del 40 por ciento de la fuerza laboral.

En este contexto, nuestro Programa de Desarrollo Mineral promoverá el intercambio de conocimientos entre miles de mineros, representantes del gobierno y defensores de la sociedad civil en más de 40 países de África, el Caribe y el Pacífico.

El propósito es mejorar el desarrollo humano y los resultados del desarrollo sostenible asociado a la extracción de materiales de construcción, minerales industriales y piedras dimensionales y semipreciosas. Nuestra misión es dar cierta visibilidad a un sector que suele ser desatendido, y apoyar a los mineros de productos básicos de bajo valor para que desarrollen su potencial como agentes de desarrollo sostenible.

Daniel M. Franks Industria extractiva Blog post speakers corner Desarrollo sostenible Medio ambiente Agenda 2030

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